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Carmen Valentín: “The historical moment I was living in presented me with this option of struggle, and I accepted it”

By Vanesa Baerga

December 22, 2009

[Translation by Jan Susler. The original Spanish article can be found online through the following link or following this translation.]

http://claridadpuertorico.com/content.html?news=BD365872304856266FB12E2FEB381F0A

caremen_karina“You have to schedule well to be able to do everything,” explains Carmen Valentín, former political prisoner who has been out of prison for 10 years, since ex president Bill Clinton commuted her sentence in 1999.

Carmen’s days are calculated in order to be able to do her routine of work and exercise. By day, she works as a teacher at the Colegio Universitario de San Juan, where she has worked for the past 9 years. She started at this educational institution one year after leaving prison. “I’m doing what I always did best— working with youth.” At this center, she teaches English to students deficient in this area. She explains that the majority of the students at this college come to the institution with great academic gaps, especially in the areas of English, math, science and Spanish. “We try to help them so that they can graduate from the university. They come mostly from the public schools of Puerto Rico, which unfortunately I don’t think are the best. I really like my work as an educator, and would like to work here forever.”

When she leaves work in the afternoon, she does her daily exercise routine, which consists of walking and running with a circle of friends around the Condado Lagoon. When she exercises, she meditates, and feels very happy. “Sometimes when I exercise, I get that exercise high. I am also very careful about what I eat: vegetables, fruits, and I drink a lot of water, which gives great results. I never get sick. In prison I read and exercised all the time. When I came out of prison, the rhythm of my life changed, and I stopped exercising for a while. But later I was able to return to my routine.”

After exercising, she bathes and gets ready for her second job. In addition to her full time teaching job, she also works part time at night at a pharmacy. She has kept this job because this pharmacy opened its doors to her immediately following her release, and she’s developed  great fraternal relations with the owners.

Her decision to come to Puerto Rico after her release was above all about family and love for her homeland. She wanted to be with her granddaughter Karina, who at the time was a little 8 year old girl, and who is now a young woman who just started college… and of whom her grandmother is very proud. She also wanted to be with her mother, who had Alzheimers, and who died in 2004. “I felt like I had work to do here, caring for my mother and granddaughter. Additionally, I always wanted to come back to live here. I never wanted to live in the United States, which I never liked anything about— not the climate, not the food, not the atmosphere. The only reason I stayed there was my involvement with the struggle for the independence of Puerto Rico.”

Carmen’s only son Antonio and the rest of her grandchildren live in Chicago, where she frequently goes to visit them, and she always spends her summer and Christmas vacations with them.

But now that her mother has died and her granddaughter, who lived with her, has left to study in the United States, she sometimes feels a little lonely. Carmen always remembers what former political prisoner Rafael Cancel Miranda once told her: “Good people are never alone.” But she admits that now that she has more free time, she uses it for herself and to organize more activities for the political prisoners.

When Carmen was a child in the ‘50’s, her parents migrated to Chicago, but at the time she didn’t understand the reasons for the move to that city. “As a child I always resented the move. Later, I realized that the reason for that massive migration was the necessity to improve the situation, and naturally I forgave them because I realized we were part of that.”

Carmen received a bachelor’s degree in education with a major in Spanish from Northeastern University in Chicago, and a masters in counseling from Roosevelt University, also in Chicago.

She was a teacher, counselor, and assistant administrator at Roberto Clemente High School, which at the time was called Tuley High School.

“For me, being in the administration of something is being responsible for what is offered to the public, in this case, to students. Thus, it occurred to me to make many changes, because there were so many things that didn’t reflect the needs of the students of that school.

We (a committee of parents and students) made drastic and revolutionary changes. For example, we changed the name of the school from Tuley to Roberto Clemente because the majority of the students were Puerto Rican. We wanted the students to feel identified and integrated into the system. We also wanted Puerto Rican history to be taught, but in the eyes of the administration, we were asking for too much, and the board of education was never very disposed to accept recommendations. At the same time, I was becoming involved in the Puerto Rican Socialist Party (PSP) which was organizing in Chicago, and they introduced me to the colonial question and the politics of Puerto Rico. There was a lot of militancy, especially in education. After that, I was a college student counselor at Central University in Chicago.”

Carmen feels hopeful about the self-determination of the Puerto Rican people and our political future. She says that lately the patriotic fervor that people have felt fills her with hope.

“There will never be statehood here. Now I feel it, I see it, and I’m living it. This coming year, the situation will be good because there are so many disastrous policies, like firing thousands of people and the sinister plans this administration has for the Ecological Corridor. They’re trying to destabilize and destroy everything, and Puerto Rico will rise up,” emphasized Valentín.

Carmen Valentín: “El momento histórico que viví me presentó esta opción de lucha, yo la acepté”

Por Vanesa Baerga

22 diciembre 2009

http://claridadpuertorico.com/content.html?news=BD365872304856266FB12E2FEB381F0A

“Hay que cuadrar el tiempo bien para poder hacer todo,” explica Carmen Valentín, ex prisionera política quien lleva 10 años en libertad desde la conmutación de su sentencia por parte del ex presidente Bill Clinton en 1999.

Los días de Carmen están calculados para así poder cumplir con su rutina de trabajo y de ejercicios. Por el día, trabaja como educadora en el Colegio Universitario de San Juan, donde trabaja desde hace 9 años. Se integró a esta institución educativa al año de salir de prisión. “Yo estoy haciendo lo que siempre hice mejor, trabajar con jóvenes.” En este centro imparte tutorías de inglés a estudiantes con lagunas académicas en esta materia. Explica que la mayor parte de los estudiantes de este centro universitario llega a la institución con grandes lagunas académicas especialmente en las materias de inglés, matemáticas, ciencias y español. “Nosotros tratamos de ayudarlos para que se puedan graduar de la universidad. Ellos vienen mayormente de escuelas públicas de Puerto Rico, que lamentablemente no creo sean las mejores. A mí me gusta mucho mi trabajo como educadora, y quisiera trabajar aquí eternamente.”

Cuando sale de trabajar por las tardes hace una rutina diaria de ejercicios que consiste en caminar y correr con un círculo de amigos alrededor de la Laguna del Condado. Cuando hace ejercicio medita y se siente muy feliz. “A veces, cuando me ejercito me elevo. También estoy muy pendiente de lo que como; vegetales, frutas, bebo mucha agua y eso tiene buenos resultados. Nunca me enfermo. En la cárcel leía y hacía ejercicio todo el tiempo. Cuando salí, mi ritmo de vida cambió y dejé de hacer ejercicio por un tiempo. Pero ya después he podido volver a hacer mi rutina.”

Luego de su rutina de ejercicios, se baña y se prepara para su segundo trabajo. Además de su trabajo principal como orientadora, también trabaja a tiempo parcial en las noches en una farmacia. Ha mantenido este trabajo porque fue en esta farmacia donde le abrieron las puertas inmediatamente de su liberación y con quienes ha desarrollado una gran relación fraternal.

Su decisión de venir a Puerto Rico luego de su liberación fue sobre todo familiar y de amor patrio. Quería estar junto a su nieta, Karina, quien en ese momento era una niña de 8 años y ya ahora es una jovencita que acaba de empezar en la universidad y de la cual su abuela está muy orgullosa. También quería estar junto su mamá, quien tenía Alzheimer y murió en 2004. “Sentía que tenía una labor aquí de cuidar de mi mamá y de mi nieta. Además, siempre quise volver a vivir aquí. Nunca quise vivir en Estados Unidos, nunca me gustó nada, ni el clima, ni la comida, ni el ambiente. La única razón que me quedé allí fue que me involucré en la lucha por la independencia de Puerto Rico.”

El único hijo de Carmen, Antonio, y sus demás nietos, viven en Chicago, donde ella los visita con frecuencia y siempre pasa sus vacaciones de verano y de navidades junto a ellos.

Pero ahora que su madre murió y que su nieta, con quien vivía, se fue a estudiar a Estados Unidos, a veces se siente un poco sola. Carmen siempre recuerda una frase que el también ex prisionero político, Rafael Cancel Miranda, le dijo alguna vez: “Las personas buenas nunca están solas.” Pero admite que ahora que tiene más tiempo libre, lo usa para dedicárselo a ella misma y para organizar más actividades para los presos políticos.

Cuando Carmen era niña, en los años 50, sus padres emigraron a Chicago, pero en ese momento ella no comprendía el por qué de su traslado a esa ciudad. “Cuando niña, siempre tuve resentimiento por esa mudanza. Más tarde, me di cuenta del por qué de esa emigración masiva que hubo por necesidad de mejorar la situación y naturalmente los perdoné porque me di cuenta que fuimos parte de eso.”

Carmen hizo un bachillerato en educación con concentración en español de la Northeastern University en Chicago, y una maestría en orientación de la Roosevelt University también en Chicago. Fue maestra, orientadora y asistente administrativa en la Roberto Clemente High School, que en ese momento se llamaba Tuley High School.

“Para mí estar en la administración de algo es ser responsable de lo que se ofrece al público, en este caso estudiantes. Por lo tanto, se me ocurrió hacer muchos cambios porque había tantas cosas que no reflejaban las necesidades de los estudiantes de esta escuela. Hicimos (un comité de padres y estudiantes) cambios drásticos y revolucionarios, como por ejemplo, le cambiamos el nombre a la escuela de Tuley a Roberto Clemente porque la mayoría de sus estudiantes eran puertorriqueños. Queríamos que los estudiantes se sintieran identificados e integrados al sistema. También queríamos que se enseñara historia de Puerto Rico, pero para la administración estábamos exigiendo demasiado y la junta de educación nunca ha sido muy favorable para aceptar recomendaciones. Al mismo tiempo, me estaba involucrando con el Partido Socialista Puertorriqueño (PSP) que se estaba organizando en Chicago y ellos me introdujeron al asunto colonial y a la política de Puerto Rico. Había mucha militancia, especialmente en la educación. Luego de esto, fui orientadora de estudiantes universitarios en la Central University en Chicago.”

Carmen se siente esperanzada acerca de la autodeterminación del pueblo puertorriqueño y su futuro político. Dice que últimamente el fervor patriótico que ha sentido por parte del pueblo la llena de esperanza.

“Aquí nunca jamás habrá estadidad. Ahora lo siento, lo veo y lo estoy viviendo. Este año que viene la situación va a estar buena porque se están dando unas políticas tan desastrosas, como las miles de personas cesanteadas y los planes siniestros que tiene este gobierno para el Corredor Ecológico. Están tratando de desestabilizar y destruir todo, y Puerto Rico se va a levantar,” puntualiza Valentín.

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